The importance of women in STEM innovation

The importance of women in STEM innovation

Kevin Meza Achahue, Scientist - R&D Specialist at Bifidice & Rocío del Pilar Regional Coordinator of Fundación Tremendas, RM Norte4 minutes reading.

In the midst of the 21st century, despite the advances in science and technology, there is still a lack of recognition given to female leaders who drive innovation-related ventures. This is particularly evident in mass media and social networks. The reality is not characterized by women having lesser capabilities, as some individuals might still believe. Instead, it is marked by significant inequalities when it comes to being included and visible within the STEM (Science, Technology, Engineering, and Mathematics) ecosystem.

Why is it so challenging for a woman to succeed in leading innovation?

According to UNESCO data, women are underrepresented in STEM fields. Worldwide, only 35% of students pursuing STEM-related careers are women, and this figure drops to 28% for doctoral candidates [1]. Furthermore, women make up just 28% of the workforce in STEM-related professions [2].

Only 35% of students pursuing STEM-related careers are women, and this figure drops to 28% for doctoral candidates

Women face barriers such as a lack of female mentors and role models, stereotypes, and gender bias. In this context, two well-known phenomena are the "Matilda Effect," where contributions by women are overlooked and attributed to male colleagues, and the "maternity bias," which stereotypes women as less committed to work after having children [1].

The Importance of diversity in Innovative Teams

One of the most well-known benefits of female inclusion and representation in STEM is ensuring the success of innovative teams. Multiple studies have demonstrated that diverse groups, which include women among others, bring different perspectives and ideas, ultimately leading to the creation of better and more innovative solutions [3].

Women contribute diverse perspectives, experiences, and knowledge to leadership roles. Having them in decision-making positions is essential for driving innovation and inclusivity in technology companies [4]. Despite all of this, there are still many companies that struggle to establish diverse work teams, and numerous innovation spaces consist solely of men. This may also occur because their leaders lack a cross-sectional and gender perspective or do not know how to solicit diverse viewpoints.

Gender-focused mentoring programs play a crucial role in supporting empowerment in STEM

Motivating and facilitating the entry and growth of women in STEM careers is essential to counteract any biases that may arise in these fields. Empowering women with a gender-focused approach from an early age involves strengthening their competencies and skills, as well as helping the new generations understand social issues comprehensively. In this regard, gender-focused mentoring programs such as Atómicas-Tremendas play a crucial role in supporting empowerment in STEM and also have the potential to inspire future generations to become part of this movement.

Breaking Barriers: Outstanding Women in STEM

Although often overlooked, there are numerous examples of women making their mark in STEM-related areas. Despite the classic and significant examples like Marie Curie or Rosalind Franklin, many other women are leaving a lasting impact and shaping the course of our future history. Below, we want to highlight and mention some of them.

Katalin Karikó is a Hungarian-American biochemist who played a pivotal role in the development of mRNA-based COVID-19 vaccines, collaborating with Pfizer-BioNTech and Moderna. Jennifer Doudna, an American biochemist, and Emmanuelle Charpentier, a French microbiologist and geneticist, were awarded the Nobel Prize in Chemistry in 2020 for their outstanding contributions to the development of CRISPR gene-editing technology. Diana Trujillo is a Colombian aerospace engineer who led NASA's Mars Curiosity mission and was responsible for the engineering behind the robotic arm of the Perseverance rover, crucial for Martian exploration. Lastly, Neri Oxman is an American-Israeli designer and a professor at the MIT Media Lab, renowned for her work in art and architecture that combines design, biology, computing, and materials engineering. She has been a pioneer in 3D printing techniques.

Our experience!

At Bifidice, we consider ourselves fortunate to have the leadership of two highly skilled, experienced, and creative women. Anastasia Gutkevich, CEO and Co-Founder of Bifidice, holds a Ph.D. in Economics from the University of Tomsk, Russia. On the other hand, Antje Bracker, Chief of Global Growth and Co-Founder of Bifidice, is also a valuable member of our executive team, being pivotal in our journey towards the global B2B market. And finally but not least important, Romina Hidalgo, Head of Science of Bifidice and Ph.D. from the University of Quilmes.

Thanks to the efforts of Anastasia, Antje, Romina, and our entire team, Bifidice has experienced significant growth and is emerging as one of the country's prominent startups in the field of functional ingredients. We have even had the honor of being finalists in the Alimentación Equilibrada Agrosuper - Avonni 2023 awards. We firmly believe in the potential of women-led innovation and hope that more companies will follow suit, creating the conditions necessary to foster this vital change.

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References

[1] Thompson, L. T. (2023). Empowering Women in STEM: The Power of Mentorship and Innovation. United Nations Association of the USA. https://unausa.org/empowering-women-in-stem-the-power-of-mentorship-and-innovation/

[2] American Association of University Women (AAUW). (2015). Solving the Equation: The Variables for Women's Success in Engineering and Computing. ISBN: 978-1-879922-45-7.

[3] Chayes, J. T. (2022). Boosting Female Representation in STEM Is Crucial to Global Innovation. Times Higher Education. https://www.timeshighereducation.com/campus/boosting-female-representation-stem-crucial-global-innovation

[4] Kwakwa, V. (2015). Women for Innovation. The World Bank. https://www.worldbank.org/en/news/opinion/2015/03/06/women-for-innovation 

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Kevin Meza Achahue, Scientist - R&D Specialist at Bifidice. 4 minutos de lectura.

En pleno siglo XXI, y pese a los avances en ciencia y tecnología, aún es escaso el reconocimiento entregado a mujeres líderes que encaucen emprendimientos ligados a la innovación, esto en los medios de comunicación masiva y las redes sociales. La realidad no pasa por menores capacidades de las mujeres, como algunas personas aún podrían creer, sino por desigualdades muy importantes a la hora de ser parte y ser visible en el ecosistema STEM (Science, Technology, Engineering and Mathematics).

¿Por qué es tan difícil que una mujer logre liderar una innovación?

De acuerdo a datos de la UNESCO, las mujeres están infrarrepresentadas en los campos STEM. En todo el mundo, sólo el 35% de los estudiantes de carreras asociadas a STEM son mujeres, y esta cifra desciende al 28% en el caso de doctorandas [1]. Además, las mujeres representan sólo el 28% de trabajadores en profesiones ligadas a STEM [2].

Sólo el 35% de los estudiantes de carreras asociadas a STEM son mujeres, y esta cifra desciende al 28% en el caso de doctorandas

Las mujeres se enfrentan a barreras como la falta de mentoras y modelos a seguir, estereotipos, y sesgos de género. En esta línea, dos fenómenos bien conocidos son el “efecto Matilda”, en donde las contribuciones hechas por mujeres son pasadas por alto y son atribuídas a colegas hombres, y el “sesgo de maternidad”, donde se estereotipa a las mujeres como menos comprometidas con el trabajo luego de tener hijos. [1]

La importancia de la diversidad en equipos innovadores

Uno de los beneficios más conocidos de la inclusión y representación femenina en STEM es asegurar el éxito de equipos innovadores. Múltiples estudios han demostrado que los grupos diversos que incluyen, entre otros, a mujeres, aportan perspectivas e ideas diferentes, lo que conduce a la creación de soluciones mejores y más innovadoras [3]. 

Las mujeres aportan diversas perspectivas, experiencias y conocimientos a los puestos de liderazgo. Contar con ellas en los roles de toma de decisiones es fundamental para impulsar la innovación y la inclusión en las empresas tecnológicas [4]. A pesar de todo esto, aún existen muchas empresas que no logran establecer equipos de trabajo diversos, y múltiples espacios de innovación sólo se componen de hombres. Lo anterior puede ocurrir también ya que sus líderes carecen de perspectiva transversal y de género, o no saben cómo obtener puntos de vista diversos.

Los programas de tutoría con enfoque de género desempeñan un papel crucial al respaldar el empoderamiento en STEM

Motivar y facilitar la entrada y el crecimiento de las mujeres en carreras STEM es esencial para contrarrestar los prejuicios que puedan surgir en estos campos. El empoderamiento de las mujeres con un enfoque de género desde una edad temprana implica fortalecer sus competencias y habilidades, así como ayudar a que las nuevas generaciones comprendan las problemáticas sociales de manera integral. En este sentido, los programas de tutoría con enfoque de género como Atómicas-Tremendas desempeñan un papel crucial al respaldar el empoderamiento en STEM y, además, tienen el potencial de inspirar a las generaciones futuras a formar parte de este movimiento.

Rompiendo barreras: Mujeres destacadas en STEM

Aunque a menudo pasan desapercibidas, hay numerosos ejemplos de mujeres que están dejando una marca en áreas vinculadas a STEM. A pesar de los ejemplos clásicos y significativos como Marie Curie o Rosalind Franklin, muchas otras mujeres están dejando una huella duradera y moldeando el rumbo de nuestra historia futura. A continuación, queremos destacar y mencionar algunas de ellas.

Katalin Karikó es una bioquímica húngaro-estadounidense que fue responsable de la creación de la vacuna basada en ARNm contra COVID-19, colaborando con Pfizer-BioNTech y Moderna. Jennifer Doudna, bioquímica estadounidense, y Emmanuelle Charpentier, microbióloga y genetista francesa, obtuvieron un Premio Nobel de Química en 2020 por sus avances destacados en el desarrollo de la tecnología de edición genética CRISPR. Diana Trujillo es una ingeniera aeroespacial colombiana que lideró la misión de la NASA Mars Curiosity, y estuvo a cargo de la ingeniería detrás del brazo robótico del rover Perseverance, fundamental para las exploraciones espaciales a Marte. Finalmente, Neri Oxman es una diseñadora estadounidense-israelí y profesora del MIT Media Lab, conocida por su trabajo en arte y arquitectura que combina diseño, biología, computación e ingeniería de materiales, y ha sido pionera en la técnica de impresión 3D.

En Bifidice, nos sentimos afortunados por contar con el liderazgo de dos mujeres altamente hábiles, experimentadas y creativas. Anastasia Gutkevich, CEO y Co-Fundadora de Bifidice, ostenta un doctorado en Economía de la Universidad de Tomsk, Rusia. Por otro lado, Antje Bracker, Chief of Global Growth y Co-Fundadora de Bifidice, también forma parte de nuestro valioso equipo directivo.

Gracias a los esfuerzos de Anastasia, Antje y de todo nuestro equipo, Bifidice ha experimentado un crecimiento notable y se está consolidando como una de las startups más prominentes del país en el ámbito de los ingredientes funcionales. Incluso hemos tenido el honor de ser finalistas en la categoría de Alimentación Equilibrada Agrosuper de Avonni 2023. Creemos firmemente en el potencial de la innovación liderada por mujeres y esperamos que más empresas sigan el ejemplo, creando las condiciones propicias para fomentar este cambio necesario.

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